Las niñas son las primeras víctimas de un trabajo infantil en aumento

En el Día Internacional de la Niña, cada 11 de octubre, Plan International se alarma sobre la cifra de 160 millones de niños trabajan en todo el mundo, lo que supone un aumento de 8,4 millones de trabajadores menores de 18 años desde 2016. Con la pandemia de coronavirus, se espera que las cifras empeoren, empezando por las niñas, que abandonan más rápidamente la escuela que los niños y son invisibles en los recuentos.

Por Léopold Picot

Priya, de ocho años, vive en uno de los barrios más pobres de Delhi. © Plan International

Fuente: www.rfi.fr

En las minas y los campos, en las fábricas y las tiendas, en el agua y en la tierra, trabajan 63 millones de niñas. Y esta cifra, ya de por sí considerable, está subestimada. «Estos datos de la Organización Internacional del Trabajo y de la Alianza 8,7 no pueden tener en cuenta las peores formas de explotación de las niñas, en particular la esclavitud doméstica, el alistamiento en grupos armados, la explotación sexual con fines comerciales o el trabajo doméstico, por falta de cifras», explica Juliette Bénet, una de las dos portavoces de la ONG Plan International, que lucha por el respeto de los derechos de la infancia y la igualdad entre niñas y niños. Un problema metodológico que puede distorsionar la percepción de la opinión pública, lamenta Julien Beauhaire, segundo portavoz de la ONG: «Esta cifra, frente a los 97 millones de niños trabajadores, podría hacer creer que las niñas están menos afectadas que los niños, pero no es cierto: estas otras formas de explotación invisibilizan el destino real de las niñas”.

Las niñas están más expuestas

La crisis sanitaria podría, según las primeras estimaciones, poner a trabajar a otros 9 millones de niños, sin contar la explotación informal. Este aumento se debe a la crisis económica, que está empobreciendo a la población, pero también a los sucesivos confinamientos. En situaciones de emergencia, durante conflictos, catástrofes sanitarias o medioambientales, las niñas son las primeras afectadas: tienen 2,5 veces más probabilidades de no ir a la escuela que los niños. «Cuando la pobreza aumenta un 1%, el trabajo infantil aumenta un 0,7%. Y existe una clara relación entre la pobreza y la explotación de las niñas. Una niña en casa es una boca que alimentar, representa una carga económica para sus padres», afirma Julien Beauhaire.

La pérdida de escolaridad por el encierro hace que las niñas dejen de asistir a la escuela y las expone a peligros, añade Juliette Bénet: «Cuando una niña ya no va a la escuela, la familia prefiere confiarla a un marido, para evitar tener una boca más que alimentar. También están expuestos a la violencia sexual, especialmente en el seno de la familia”. Algunos se ven obligados a trabajar 10 horas al día para mantener a sus familias cuando están encerrados en casa. Está surgiendo otra tendencia alarmante, con un aumento durante el confinamiento: la explotación sexual de niñas en la web. En Filipinas, el número de casos notificados aumentó de 50.000 a más de 120.000 entre febrero y marzo de 2020.

Fomentar la vuelta al colegio

Las zonas más afectadas por el trabajo infantil son el sur de Asia y el África subsahariana. En el continente africano, uno de cada cinco niños está afectado. Jane Mrema es responsable del programa de protección de la infancia de Plan International en Tanzania. Cada día, ve las desigualdades de género en el acceso a la escuela: «Sobre el terreno, hay niñas que deberían estar en la escuela pero que no lo están, que ayudan a llevar el negocio familiar, la pesca, la agricultura. La pobreza puede ser un factor, pero también lo son las expectativas de la familia, que quiere que la niña ayude a llevar la casa”.  La escuela es un santuario, donde las niñas están protegidas de la mayoría de las formas de explotación. La escolarización conduce a una mejor comprensión de las desigualdades de género y, por tanto, a la posibilidad de romper un círculo vicioso. «Una niña que abandona la escuela repetirá el ciclo que ha atrapado a las niñas durante generaciones, el del matrimonio forzado. El embarazo y el parto prematuros son la principal causa de muerte entre las adolescentes», afirma Julien Beauhaire.

Por razones económicas, la posibilidad de entregar a su hija a un marido puede resultar atractiva para las familias, confirma Jane Mrema: «Los matrimonios precoces permiten a los padres obtener una dote rápidamente, por lo que también concienciamos a los padres de los beneficios que pueden obtener sus hijas si van a la escuela, y buscamos con ellos otras fuentes de ingresos, como los préstamos”. Las ONG también presionan a los gobiernos para que cambien las políticas educativas. «Pedimos a los gobiernos que garanticen a las niñas un ciclo de 12 años de educación gratuita, segura y de calidad, y que dediquen el 20% de su renta nacional a la inversión en educación», afirma Julien Beauhaire.

Lucha contra el sexismo interiorizado

Más que la pauperización o el contexto sanitario, lo que hay que combatir es la mentalidad sexista de las sociedades. El sexismo está profundamente arraigado en las sociedades, como en Tanzania. «Debido a su género, las niñas son consideradas directamente inferiores a los niños. Las comunidades tienen expectativas específicas sobre sus hijas: tienen que encargarse de la casa, pero también contribuir económicamente a mantener el hogar», lamenta Jane Mrema.

Cambiar la visión de la sociedad sobre la posición de las niñas y el trabajo infantil en general es la tarea más difícil para el activista de Tanzania, especialmente cuando las víctimas de estas desigualdades son a veces ellas mismos reacias a hacerlo. Jane Mrema describe cómo la mayoría de las niñas han interiorizado estas desigualdades como normas legítimas: «La mayoría de las niñas lo ven como algo normal, debido a su cultura, sus creencias, su socialización… quieren ajustarse a las expectativas de la sociedad, a los roles que se les asignan”. De ahí la labor de concienciación llevada a cabo entre las comunidades, los padres y las niñas por activistas locales como Jane: «Algunas de ellas, que han sido sensibilizadas, que han estado en nuestros proyectos, entienden sus derechos como niños y se sienten lo suficientemente seguras como para pedir ayuda, para buscar el apoyo de las asociaciones», dice Jane Mrema.

Los Estados se están concienciando poco a poco del problema y las leyes están empezando a cambiar. Sin embargo, una vez puesto en marcha el aparato legislativo, aún queda mucho camino por recorrer. Juliette Bénet concluye: «El verdadero reto es la aplicación de estas leyes sobre el terreno, con el fin de aplicar sanciones reales a los empresarios que sigan utilizando a los niños, y que las niñas y los niños estén acompañados cuando sea necesario”.